Tocco immacolato: il gioco Wedge e un po ‘di fortuna aiutano Thomas a vincere la Honda Classic

DI DAVID SALITURO

L’oscurità stava già cadendo nella PGA National Sunday quando iniziò il playoff per decidere la Honda Classic. Qualche momento prima, Justin Thomas si era assicurato che ci sarebbe stata una 73 buca con un tiro a cuneo che dimostrava perché il 24enne fosse ora tra i migliori golfisti del mondo.

Thomas non è tra i giocatori più imponenti fisicamente nel PGA Tour. Il suo telaio da cinque piedi e dieci sterline non suggerisce a un giocatore che potrebbe sopraffare un campo da golf. Ma Thomas smentisce queste aspettative. Alla Honda Classic ha superato il resto del campo, con una media di 320 iarde dal tee. Non è solo un battitore lungo; ha anche guidato il campo questa settimana nel rimescolare. Avrebbe avuto bisogno di tutti quei punti di forza per sopravvivere al suo avversario playoff, Luke List, e catturare il trofeo.

Thomas e List sono arrivati ​​alla buca par 5 del 5 di domenica in vantaggio per sette. Alex Noren era già nella clubhouse a quel numero, quindi entrambi avevano bisogno di un uccellino per andare avanti. La lista trovò il fairway, ma la guida di Thomas si assestò in una fitta buca. Qui Thomas ha preso una decisione che ha contribuito a definire il suo torneo.

“Non è mai stata un’opzione per il green”, ha detto. “Ho molta fiducia nel mio gioco a cuneo. Sapevo che se avessi ottenuto a un numero decente che sarei stato in grado di entrare in 10 piedi e questo è tutto ciò che volevo. ”

Con List già sul green con un putt per l’aquila, Thomas ha posato fino a 117 yarde. Con il sole che tramontava sulla galleria che circondava il green, tirò fuori il suo cuneo vuoto e lo colpì a meno di un metro dal buco. Quando List ha messo a segno due uccellini, Thomas ha convertito la sua possibilità di rimandare entrambi gli uomini al 18 ° tee per l’inizio di un playoff a morte improvvisa.

Il drive di Thomas per iniziare il playoff si è nascosto tra il fairway e il rough, finendo per assestarsi sul secondo taglio ma su erba corta. List, nel frattempo, colpì il suo colpo sul tee tra gli alberi sulla destra del fairway, assicurandosi che si sdraiasse e provasse a fare ciò che Thomas aveva fatto nel regolamento. Questa volta Thomas non si sarebbe sdraiato, colpendo un legno di cinque sull’acqua di fronte al green e sulla superficie di appoggio.

“Tutto quello che stavo guardando era l’acqua per vedere se schizzava. E non è così “, ha detto. “Quindi ho pensato di essere nel bunker, e poi la gente ha iniziato a battere le mani e ho potuto vedere un po ‘di punto bianco sul verde.”

A differenza di Thomas, List non è riuscito a salire e scendere a corto di green. Anche quando il suo tentativo d’aquila si è concluso, Thomas è stato lasciato con un uccellino per sigillare la sua ottava vittoria in carriera PGA.

“È stato davvero difficile, quelle ultime cinque buche sono così difficili. Ho fatto alcuni tiri davvero ben eseguiti, non l’ho mai fatto su questo difficile dei buchi prima “, ha detto.

Per List, il finale è stato dolcissimo. A 33 anni, il secondo classificato statunitense nel 2004 non è diventato un appuntamento fisso nel PGA Tour. Il secondo classificato, il secondo nella sua carriera in tournée, ha restituito la fiducia di poter competere ai massimi livelli dello sport.

“[Ci sono] molti aspetti positivi. Ho giocato davvero bene questa settimana “, ha detto List. “È una testimonianza di tutto il duro lavoro che ho svolto. Questo pungerà un po ‘, ma so di aver trovato una nuova passione restaurata per quello che sto facendo qui.”

Il round di Thomas è stato quasi deragliato sul fronte-nove. Alla quinta buca par-3, il suo tee shot rimbalzò sulle rocce di fronte al green. Invece di andare indietro nell’acqua, la palla si posò sul green, a 10 piedi dalla buca.

“Non sapevo nemmeno che colpisse le rocce. Non ero sicuro che ci sarei arrivato o no ”, ha detto. “Abbiamo sentito un clic, e all’improvviso l’ho visto quasi entrare.”

La parte superiore della classifica conteneva un nome che non esisteva da molto tempo. Tiger Woods ha terminato alla pari per il torneo e al 12 ° posto, il suo miglior piazzamento dal 2015. Woods è arrivato a tre-sotto, ma come è stato per tutta la settimana è stato deragliato dal famigerato “Bear Trap”. Il 15, 16 e Le 17 buche del PGA National si sono costantemente classificate tra i tratti a tre buche più difficili del tour. Woods non era immune. Ha ripetutamente doppiato il 15 ° par-3 due volte, giocando quella buca in cinque-over per il torneo. Woods ha visto ancora degli aspetti positivi della sua esibizione di questa settimana mentre cerca di tornare da più interventi chirurgici alla schiena.

“Sono molto contento dei progressi che ho fatto. Mi sono dato una possibilità, “ha detto. “Ero alla pari di tre-under con quattro buche da fare. Se ne avessi avuto altri due o tre in arrivo avrei potuto postare presto. ”

La vittoria di Thomas è stata la sua settima nelle ultime 31 partenze del PGA Tour. Con la vittoria il campione in carica della FedEx Cup è balzato in cima alla classifica di quest’anno. Si è anche trasferito al 3 ° posto nel mondo, un posto davanti all’amico e rivale Jordan Spieth. Ma Thomas non è soddisfatto.

“Non proprio”, ha detto. “Perché ci sono ancora altri due punti che voglio scalare.”